Apple的「極機密」血糖監測器,將如何無血攻佔未來市場?

Jean-Louis Gassée

法國巴黎人,曾於1980年代擔任Apple歐洲營運負責人、以及Mac電腦開發主管;之後創立Be公司,旗下產品BeOS曾傳出將為Apple所併購,並成為後來的Mac OS X,但後來並未實現。之後亦曾任職於PalmSource,目前為Allegis Capital投資公司合夥人。

本站已獲Monday Note直接授權編譯其作品。

Apple最近顯然正在研發一款能監測血糖值的產品,以協助第二型糖尿病患者掌握血糖狀態。

雖說很多人認為Apple就是「潮牌」,但對這家公司各種可能的產品動向,媒體的注意力也並不一定都那麼全面;例如「iPhone 8可能又有耳機孔」這種空穴來風,討論的人還或許比較多,但「血糖監測器」其實跟許多人的切身健康相關,應該獲得更多的關注才是。

圖片提供:National University of Singapore

第二型糖尿病的「市場規模」

2014年全球有4.22億糖尿病患者,是1980年1.08億人的將近四倍。

對於第二型糖尿病的患者來說,血糖監控是非常重要的話題。相較於無法預防的第一型糖尿病來說,第二型可以說是一種「源自生活方式」的疾病;如果吃得太多、又不運動,就有可能是高危險群。在法文裡面形容第二型的用詞就很直接了,叫做「Diabète gras」,直譯的話就是「脂肪糖尿病」。

哈佛大學公共衛生學院的一份2016年研究報告指出,全世界第二型糖尿病患者每年所花費的成本,高達8,250億美元,而且還在持續增加之中:

……過去35年來,全世界罹患糖尿病的男性已經增加了一倍,從1980年的4.3%增加到了2014年的9%(年齡分布差異因素已計算在內);同時,女性患者也從1980年的5%攀升到2014年的7.9%。也就是說,2014年全球有4.22億成年人是糖尿病患者,是1980年1.08億人的將近四倍。

要解決這個問題,理論上的方法非常簡單:只要這輩子往後少吃多運動就好了;當然,健康的生活方式不僅可以延長壽命,也可以提升壽命中的生活品質,但是實際上說比做簡單得多。所以,結果就是世界人口越來越多,但患病的比例也越來越高。

所以,我們需要更方便、更精確的血糖監測工具。過去,這類設備只有醫院負擔得起,但現在在家庭中也相當普及;只要刺出0.0003cc的一小滴血,就可以在幾秒鐘內測出血糖值。

圖片提供:Wikipedia

Apple的「無血」血糖監測裝置

血糖監測的目的,是讓儀器能在血糖異常上升時發出立刻警告,以避免萬一置之不理,可能導致諸如截肢、失明、腎衰竭之類的結果。但即使只是抽取0.0003cc的血,還是得刺破手指、而且會痛;而人們往往因為怕麻煩、或是怕痛,所以對於抽血盡可能敬而遠之。

回頭來看看傳聞中Apple的血糖監測器。Apple執行長Tim Cook在2016年5月舉行的歐洲Startup Fest新創大會中說:

談到這個社會最大的問題,一定要提到的就是人們的健康。……未來的健康照護體系可以變得更簡單,……讓醫護人員可以發揮最大的力量,……我相信未來的前景是相當寬廣的。

 

最近的2017年4月12日,一篇CNBC的報導提到Apple有一群深藏在公司內部的「超機密生物醫療科技工程師」:

據相關人士指出,他們隸屬於一個由已故Apple創辦人Steve Jobs創立的超機密計畫,負責研究以「非入侵」方式持續監控血糖值,以對抗糖尿病的技術。

這種技術上的突破,可以說是生命科學領域的「聖杯」;許多相關企業都嚐試過,但也都失敗了。要能不刺破皮膚就精確偵測到血糖值,是非常困難的事情。

而先前Tim Cook在接受英國格拉斯哥大學榮譽學位時,就間接承認了他自己正配戴著這個裝置:

「我戴著能持續監測血糖的裝置已經好幾個星期了,……我在出發來這裡之前才剛取下來。」

到目前為止,我們談的都是關於「科技進步」的一面,但這樣的產品對政策和法規方面又有什麼影響?Tim Cook在2015年11月接受英國電訊報(The Telegraph)專訪時表示,他不希望Apple Watch變成一種「被世界各地政府機構不一致法規束縛的醫療裝置」:

Cook暗示,Apple在醫療保健方面或許會有更多計畫,……但他不希望Apple Watch成為一種受到法規管制、必須取得政府許可才能銷售的保健產品。

「我們不想讓Apple Watch變成需要通過食品藥物署(FDA)認證的的產品,但一些相關周邊設備是可以;因為讓手錶需要送檢的話,將會大幅延誤我們的研發工作。但我們可以想像一些搭配手錶使用的周邊裝置(是具有保健相關功能的),或許是個app、或許是其他東西。」

如果把這些資訊組合起來,我們可以發現:

  • 由於罹患人數大增,第二型糖尿病已經形成了商業上足夠的「客群」;
  • Apple認真想要開發血糖監測裝置;
  • 這個監測裝置不會內建在Apple Watch之中,而是一個獨立裝置;
  • 這個裝置不需要刺破皮膚抽血。

市場上(還沒有成功)的類似產品

依照筆者個人看來,最後一點是最重要的。如果要使用者戴著Apple Watch,然後還得自己刺血,似乎是個有點愚蠢的景象(那為什麼不用傳統產品就好?);此外,其實現在也有其他不用刺血的產品,但問題還是很多。例如這款號稱「明年上市」的GlucoWise公司產品:

以及另外一款GlucoTrack產品;這款產品已經獲得義大利和西班牙的上市許可,但在英國、法國、德國、美國都還沒有通過認證:

上網搜尋「bloodless glucose monitors」(無血血糖監測儀),也可以找到許多其他類似產品。

走進任何一家藥局或醫療用品店,現在都可以用不貴的價錢買到血壓計或脈搏血氧計,但幾乎買不到免刺血的血糖計,而這也正是產業界目前正在追求的龐大商機。只要任何一家公司宣布成功(或是接近成功)研發出這樣的商品,消息一定會馬上傳遍全世界,成為下一個「聖杯」的得主。

能預測未來樣貌的人,叫做「未來大師」;能預測未來何時發生的人,叫做「億萬富翁」。

雖然免刺血的血糖計應該還需要一些時日才能變成一般商品,但應該也不會太久了。例如上圖中夾在耳垂上使用的GlucoTrack監測計,就是個相當有趣的設計;只要加上藍牙連線、把感測器再縮小到像AirPod耳機那麼大,大概就接近了。

現在還有一些體溫計心律計血壓計,都是做成放進耳道的形式。把這些產品特性加起來,我們應該不難猜出一點端倪了。

誰會是「億萬富翁」?

請容我再引用一下分析師Horace Dediu的說法:

能預測未來樣貌的人,叫做「未來大師」;

能預測未來何時發生的人,叫做「億萬富翁」。

這個市場價值億萬美金是確定的,但是誰、能在什麼時候掌握住它,我們目前暫時還只能猜測。

參考閱讀

(譯/傅瑞德

編輯延伸討論

關於「無血」這件事情,一位醫師告訴我們,其實這類技術10年前就已經有了,只是一直沒有辦法真的商品化。

而還沒有辦法商品化的原因之一,跟「利用人工智慧預測股票走勢」一樣,即使已經有相當的成熟度,有嚴謹先進的演算法,以及越來越強、也越來越小的硬體來輔助,效能和正確性已經比過去不知道進步了多少;但即使如此,其中仍有些「推測」、「人的因素」、以及「技術不可及」的部份,目前為止仍然沒有人可以保證100%的正確性。

也就是說,一旦發生比較嚴重的錯誤,一邊是關係到人命和醫療對策,另外一邊則可能被賠錢的客戶翻桌追殺,責任很難負擔;所以除非可以先聲明「預測走勢僅供參考,請勿用於實際投資」,或是「測量結果僅供參考,不作為醫療用途」,否則貿然商品化的風險太大。

所以,Apple目前或許已經有相當成熟的技術,但仍然在「率先搶下這個聖杯」和「最好都不必拿去FDA認證」之間游移,必須找出兩全其美的產品設計、定位、以及效能。

如果不用考慮這些點的話,這個市場早就輪不到Apple來做了。


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