從奇虎360收購Opera看Web的過去與未來

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涉身資訊產業,雙棲寫作與 iOS App 開發。

來自北歐的老字號 Opera 瀏覽器,驚傳將接受中國網路公司奇虎 360 與崑崙萬維以 12 億美元聯合收購(Re/code 報導連結),乍看之下是對自由網路世界投下的震撼彈,但其實是有跡可循、各取所需的一場交易。

Opera 瀏覽器的光榮旅程

成立於 1995 年的 Opera Software,是第一次瀏覽器大戰時期就存在的老字牌公司。大部份人都記得當時微軟 Internet Explorer 以超過九成市佔率勝出,網景(Netscape)轉化為現在的 Firefox,而 Opera 瀏覽器則持續據有小眾市場發展至今。

Opera 是世界上少數能夠擁有瀏覽器核心技術的公司──當年也僅有 Internet Explorer 的 Trident、Firefox 的 Gecko、Safari/Chrome 的 WebKit、Opera 的 Presto 共四大家。也因此,Opera 的技術力得以率先擴展到諸多平台,早至 PDA、傳統手機、乃至近期的智慧型手機、智慧電視都能看到 Opera 瀏覽器的蹤跡。

這個時期的 Opera 瀏覽器,也可說是使用介面創新的領航者;今日我們習以為常的分頁瀏覽、撥號首頁、預設阻擋彈出式廣告視窗,以及進階使用者愛用的滑鼠手勢、清除所有隱私資料等等,都是 Opera 瀏覽器首先發明、或者發揚光大的重要功能。

尋求增資發展,老牌光環不再

然而在 2010 年,Opera Software 的共同創辦人、並擔任長達十五年的執行長 Jon Stephenson von Tetzchner 離開公司、出售所有持股,並另行打造了 Vivaldi 瀏覽器;自此至今,前行銷副總裁 Lars Rabæk Boilesen 繼任 Opera Software 執行長,Opera 瀏覽器開始大幅度轉向大眾市場,快速擴展公司與追求營收成長,卻也導致近兩年淨利虧損,並繼而尋求收購以求增資發展。

以防火長牆隔絕於世的中國網路市場,則有著完全不同的在地使用文化;人們多半使用的是各網路商客製化的自家瀏覽器,譬如中國網路三巨頭 BAT(Baidu 百度、Alibaba 阿里巴巴、Tencent 騰訊)以百度瀏覽器、UC 瀏覽器、QQ 瀏覽器分佔智慧型手機瀏覽器市場。Opera 瀏覽器以「歐朋」(來自歐洲的朋友)為名進軍中國市場,但尚無明顯斬獲。

這次併購主導者奇虎 360,則是中國網路產業後起之秀;近幾年透過「360 安全衛士」等諸多軟硬體產品成為矚目焦點。

奇虎 360 本身就相當專注於網路服務相關軟體,在中國市場擁有相當不錯的成果;在取得 Opera 的軟體技術與國際市場經驗之後,更有可能快速發展成國際級企業,躋身中國網路業巨頭;而 Opera 也得以有效地進入中國市場。

資本雄厚的中國企業,仍持續對世界產生重要的影響力。

做 Web 瀏覽器還有未來嗎?

在傳統電腦上,你通常怎麼選擇瀏覽器?

最多人重視的速度,已經是各家瀏覽器每次更新的主要戰場。Chrome 的擴充套件豐富度,與 Firefox 已不分軒輊;在 MacBook 上內建的 Safari 搭配多點觸控手勢操作,比起滑鼠手勢更加直覺易用。

在智慧型手機或平板上,你通常怎麼選擇瀏覽器?

手機瀏覽器的發展,被定位為「與桌面版瀏覽器的書籤與分頁無縫接軌」的體驗,其中品牌形象堅實的 Google Chrome 就成為多數人的首選;此外,除非你選擇的是 Android 上的 Firefox 或其他雲端瀏覽器,不然全都是 WebKit 瀏覽器核心家族的天下。

此外,由於手機瀏覽器的獨特市場特性,Web app 的效能與功能性仍遠遠不及 Native app。在 Android 上,多數人仍直接使用內建 Web 瀏覽器,在 iOS 則由於蘋果嚴厲要求第三方瀏覽器只能使用系統內建 WebView,使得手機瀏覽器的技術發展受制於 Google 與 Apple 兩大公司。

最後,Web 瀏覽器在智慧型電視與穿戴型裝置上,都未見使用熱度;又譬如 Apple TV 與 Apple Watch,甚至完全未內建 Web 瀏覽器。

那麼,Opera 或 Vivaldi 瀏覽器還有未來嗎?

在桌面型瀏覽器市場,Opera 瀏覽器自從砍掉重練(為了直接相容於既有多數網站,放棄自家 Presto 瀏覽器核心技術研發,轉向 Chrome 所主導分支自 WebKit 出來的 Blink)之後,功能性大減,基本上都在追趕 Chrome 的步伐而未見新局。

先前出走的 Opera 前執行長 Jon Stephenson von Tetzchner 所創辦的 Vivaldi 瀏覽器,則意圖回頭重製出當年 Opera 瀏覽器內建的諸多功能,譬如筆記、郵件、分頁群組、書籤管理等等,以及其他全新功能與新穎的軟體架構。

目前看來,Vivaldi 瀏覽器產品的近期目標,正如其名「A Browser for our Friends」(為我們的朋友設計的瀏覽器),是重新獲得舊有用戶的心,以及建立起相對應需要的技術團隊,可說是個文藝復興的再造過程。

Jon Stephenson von Tetzchner 接受訪談時表示,行動裝置與物聯網顯然是其接下來重視的市場發展。

在手機瀏覽器市場,則由於行動網路速度受限,雲端輔助技術尤其在開發中國家頗具市場機會。譬如 Opera Mini 瀏覽器可大幅節省流量高達九成,就是其技術強項;中國市場的 UC 瀏覽器也有類似功能。

2013 年 Opera 所收購的 Skyfire 同樣作為節省流量的影片優化技術,目前已納入 Opera Turbo,再加上更廣泛適用節省流量的 Opera Max,以及去年收購的 SurfEasy VPN,產品線相當完整。

只是中國網路市場上的競爭激烈且惡質,奇虎 360 系列 App 曾多次遭 App Store 下架,還有多次爭議訴訟醜聞;在電腦上與其他防毒軟體互打,也被網友譏為「煉蠱」,加上中國的國家網路政策因素考量,國內外包含筆者的多數 Opera 使用者皆準備棄船而去。

結語

近年 Web 技術規格發展迅速,重新打造一個全新瀏覽器核心引擎,固然未必是個好主意,以致今日包含 Opera、Vivaldi 等多數廠商,都直接採用 WebKit 家族核心來打造自家瀏覽器。

不過在逐年邁向物聯網的年代,打造瀏覽器的軟技術,對於使用介面的軟硬深度整合仍有應用潛力。

唯行動裝置的安全性與個人資料隱私性,也顯得愈發重要;政治諷刺經典小說《一九八四》裡所描述無所不在的「老大哥」,也可能在不遠處;在產品設計上,要採中心化或去中心化,要能在安全性、方便性、隱私性上取得順應人性的平衡,將會是主要的挑戰。


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