Amazon Snowball:球鞋網路的極致

傅瑞德
科技業與出版業經驗超過25年,年少時編過軍事雜誌,商管是本行;曾任Macworld中文版總編輯,以及多家企業的語言應用與行銷顧問。2005年之後鑽研行動運算技術與數位出版,小有成績但尚待加強。

 surprised developers today with the launch of , a new physical appliance that will allow AWS users to ship huge amounts of data for import into AWS by shipping the device back and forth between their offices and the AWS data centers.

來源: Amazon Launches Snowball, A Rugged Storage Appliance For Importing Data To AWS By FedEx | TechCrunch

過去在網路剛開始普及的時代,很多人都以為用磁碟傳送資料到遠方(或是給隔壁同事)的方式已經死了,甚至還創造了一個叫做「Sneakernet」的半嘲笑名詞:「sneaker」是球鞋,「用球鞋組成的網路」就是用人力(特別指穿球鞋上班的「基層人力」)以運送磁碟的方式傳遞資料。

在家用級ADSL寬頻(或更早的ISDN)還不普及、1GB資料就叫做「天量」的時代,用網路傳輸大量資料除了速度和時間問題之外,最大的障礙有兩個:

  1. 雙方速度不均等:就算你拉了45Mbps的T3網路,碰到對方用的是電話線撥接的14.4K,還是一點辦法都沒有。
  2. 穩定性與重傳機制:因為網路相對不穩定(尤其是撥接式),所以傳到一半斷線是常見的事情,而偵錯重傳的機制並不是很常見,所以往往預定擺著一晚上可以傳完的資料,第二天一早才發現其實傳了五分鐘就斷了。

所以,不管是最早期用磁帶也好、後來用3.5吋硬碟加上泡泡紙也好、或是近十幾年(終於變輕了)用CD-ROM/DVD/MO/隨身碟來傳也好,「」一直都非常健康的存在著。

對了,當年終於突破郵政法規限制、同一市區內半天可以送達的快遞服務興起,也可以說是居功厥偉。

而這種雖說是半嘲笑,但其實大家多少都在用的方式,高科技進階版還真的被Amazon做出來了。這個叫做「Snowball」的裝置自備110V電源、自備電子紙標籤(其實是一部Kindle電子書閱讀器)、內建10Gbps網路介面、最多一次可以傳遞50TB的資料。

目前還不清楚Snowball裡頭用的儲存裝置是磁帶、硬碟陣列、SSD陣列、或是其他裝置。以50TB容量、考量穩定性、而且必要時能以內建電源驅動一段時間的話,似乎是高容量2.5吋SSD組成的陣列比較有可能(例如剛發表不久的16TB SSD)。磁帶技術上來說也有可能,但應該不會是磁帶;當然,也可能是幾個現在算是普及的8TB硬碟,但就比較不耐摔。

所以,其實就歷史脈絡來看,Snowball並不令人驚訝,究竟只是Sneakernet的進階版;我覺得比較有趣的,是Amazon用Kindle來當做「電子紙運送標籤」。

我在「我看2010年電子書十大預測」這篇舊文中曾經提到,e-ink電子紙(也就是Kindle的螢幕技術)的未來發展,在於以低廉的價格、以及可重複更新使用的特性,在某些用途上成為紙張的代用品;而在Snowball上的「運送標籤」,可以說是這個想法的實踐。

因為Snowball本身算是高價值的「貨品」,所以當然會一再重複使用,在透過快遞業者運送時,包含遞送對象和條碼等資訊的標籤也不可或缺(除非將來可以讓用戶自訂內容的廉價NFC標籤更加普及)。所以,電子紙只要符合這幾項條件,就是很好的標籤代用品:

  1. 一定程度的防風雨能力;
  2. 至少可支撐整個運送期間顯示的電力;
  3. 使用者可自訂顯示內容、並且有一定的防竄改能力。

對於有基本e-ink運用能力的廠商而言,一張電子紙、一個電池、一小片電路板、一個程式介面、一組封裝,就可以做出這樣的東西,但目前市場上還沒有養得起量產這種東西的需求(或許不久之後會有)、也需要有大戶出來鼓吹(例如美國郵政或大型快遞公司)。

而在此之前,最符合上述條件、而且市面上現成剛好就有的東西,不知道為什麼非常湊巧的就是Amazon自己家的Kindle。

雖然Kindle不便宜,但:

  1. Amazon自己拿的價格只有你的幾分之一;
  2. 說不定還是功能簡化版,就算不是簡化版(弄簡化版也是要成本的),拿到的價格還是很便宜;
  3. 也可能是舊版的存貨;
  4. 重新設計一個更輕巧的電子標籤,在不量產的前提下不見得比較便宜。

50TB的資料傳輸量不是人人用得到、儲存技術不是那麼重要、而且說不定很快就會有人(包括快遞服務商本身)也會提供類似、但或許容量較小的裝置給企業使用,所以「不過就是」另外一種Sneakernet進階版,繼續觀察就好。

但有趣的是,如果e-ink真的在這裡找到另外一個春天(最好再加上NFC),能夠普及的範圍、對運輸和相關行業的衝擊、以及對一般人生活便利性的影響,應該都會遠超過Snowball本身。


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